Liebre de la Patagonia (Dolichotis patagonum), un roedor muy grande

Liebre de la Patagonia, Dolichotis patagonum
Liebre de la Patagonia, Dolichotis patagonum
© Paradais Sphynx

Te describimos un mamífero muy interesante, exclusivo de las tierras argentinas. Conoce los detalles relacionados con la liebre de la Patagonia, Dolichotis patagonum, nombrada en inglés como Patagonian Mara.

Descripción y características

La liebre de la Patagonia, de nombre científico Dolichotis patagonum¸ es básicamente un roedor de orejas moderada y cola corta, con presencia de muy poco vello.

El resto del pelaje también es corto, de color gris a rojizo por todo el cuerpo. Con excepción de la grupa, donde el pelaje es más claro y en el medio de esa área se torna negro o gris oscuro. Las patas traseras están modificadas para dar saltos largos y correr con rapidez. Sus cuatro patas poseen pezuñas o garras.

La liebre de la Patagonia hembra pesa más que el macho, sin embargo, estos suelen ser más grandes. De hecho, la longitud promedio de una hembra no superan los 70 cm, mientras que los machos alcanzan 81 cm. En el caso de estos últimos, su peso máximo es 8 Kg y las hembras pueden alcanzar 8,5 Kg.

Hábitat natural, distribución y comportamiento

Costumbres de la liebre de la Patagonia
Costumbres de la liebre de la Patagonia

Dolichotis patagonum tiene un hábitat muy específico, podría decirse que solo pueden desarrollarse allí. Esta región corresponde a las zonas cálidas del centro y el sur de Argentina. Se desenvuelve en diversas áreas con características climáticas variadas. Prefiere las regiones áridas o desérticas, pero puede verse también en llanuras, pastizales, y hasta estepas.

En líneas generales, la zona de distribución de Dolichotis patagonum estará compuesta de áreas calurosas. Construyen sus escondites en lugares donde no existen grandes árboles, aunque sí una gran densidad de vegetación. Los cortos períodos de bajas temperaturas son de actividad casi nula para la liebre de la Patagonia.

Viven formando asentamientos en los que en un determinado terreno pueden vivir varias parejas. Dolichotis patagonum desarrolla su vida junto a su pereja, para ello reserva un área de terreno de unos 20 m2 que protege frente a sus congéneres.

Qué come la liebre patagónica

Alimentación de la liebre de la Patagonia, Dolichotis patagonum
Alimentación de la liebre de la Patagonia, Dolichotis patagonum

D. patagonum es herbívora en todos los casos, con una dieta muy adaptable según el medio. En cualquier lugar donde se encuentre preferirá algún tipo de flora existente. Esta forma parte principal de su dieta alimenticia, la cual suele resultar muy variada, de hecho, puede comer hojas de arbustos, cactus, frutos secos y frutas,

Cabe destacar que la liebre de la Patagonia consume exclusivamente la punta de las hojas. Por ese motivo, una zona natural relativamente pequeña podría quedarse sin alimento para ellas rápidamente. Y el periodo de recuperación de las mismas suele ser largo. Así que los ejemplares de esta especie permanecen en constante movimiento para buscar comida.

Reproducción de la liebre de la Patagonia

La liebre de la Patagonia desarrolla un comportamiento social estrechamente relacionado con su apareamiento y reproducción. Su relación es monogámica y puede durar toda su vida. Para “marcar” a su pareja, el macho la orina, de la misma manera dispersa secreciones anales para marcar su territorio. Puede enfrentarse a otros machos en defensa de la hembra y su territorio.

El macho protege a la hembra y la sigue, su función principal es la de avistar la presencia de depredadores. La hembra entonces, se dedica a encontrar comida y cuidar de las crías. El macho interactúa poco con estas últimas, limitándose a ejercer su función de vigilante. Cada uno desempeña su rol eficientemente y esto redunda en una mayor longevidad de la especie.

El celo de la hembra se produce cada 3 o 4 meses, aunque solo dura unos 30 minutos, bastante corto, frente a otras especies de roedores. Durante tal lapso se produce la copulación, en la que el macho monta a la hembra sin ningún ritual adicional.

La madurez sexual de las liebres de la Patagonia se alcanza al octavo mes de su nacimiento. Sin embargo, las hembras están listas primero, debido a que alcanzan el peso y tamaño ideales antes que los machos. Cuando están en su hábitat natural, por lo general se reproducen una vez al año.

En cautiverio pueden reproducirse cada 3 o 4 meses. Su fertilidad también aumenta, teniendo hasta 3 cachorros por parto. Esta repentina fertilidad demuestra la capacidad de adaptación al medio de Dolichotis patagonum. Debido a que los lugares áridos no cubrirán las necesidades de sus crías, a diferencia de si viven en cautiverio, la capacidad reproductiva es menor.

Después de la fecundación, la liebre de la Patagonia hembra gestará por más o menos 100 días. Pasado este tiempo, dará a luz de 1 a 3 crías, habitualmente para los meses de agosto a diciembre. La lactación es larga con un promedio de 80 días.

Para entonces los hijos tendrán que adoptar los comportamientos habituales de la especie y valerse por sí mismos. Pasan por ciertas fases de aprendizaje muy útiles durante su desarrollo morfológico y hasta alcanzar la madurez sexual. La fase inicial consiste en “mirar y ocultarse”, y ocurre cuando aún son cachorros.

Observan el comportamiento adulto desde lejos y se esconden al acercarse alguno. Al alcanzar cierta madurez corporal, empiezan a seguir a sus padres en la búsqueda de alimento. Por último, realizan sus búsquedas de manera independiente. Algunos se independizan de manera inmediata, mientras que otros permanecen con sus progenitores hasta su primer celo.

Otros datos de la liebre de la Patagonia

Por ser una especie herbívora, afectan las plantaciones de pasto y otras herbáceas en el lugar donde se encuentren. Son una vía de dispersión natural de semillas cuando consumen frutas de la zona. Los más jóvenes llegan a ser fuente de alimento para depredadores.

Se han comercializado como mascotas y pueden domesticarse bastante bien. La liebre de la Patagonia tiene gran aceptación en zoológicos. Su asociación con otras especies de la región es muy buena y crea un maravilloso impacto visual.

Conservación y clasificación de Dolichotis patagonum

Distribución de la liebre de la Patagonia, Dolichotis patagonum
Distribución de la liebre de la Patagonia, Dolichotis patagonum

La liebre de la Patagonia, Dolichotis patagonum, aparece en la lista roja de animales amenazados con el estatus de “casi amenazado”, debido principalmente a una reducción de las poblaciones en los últimos tiempos. En cuanto a medidas de conservación es catalogada en Argentina como vulnerable y habita en áreas geográficas protegidas.

La clasificación de Dolichotis patagonum se ha descrito de la siguiente manera:

  • Reino: Animalia, animales
  • Filo: Chordata, cordados
  • Clase: Mammalia, mamíferos
  • Orden: Rodentia, roedores
  • Familia: Caviidae, cávidos
  • Género: Dolichotis
  • Especie: Dolichotis patagonum. Zimmermann, 1780

Se han descrito dos subespecies:

  • Dolichotis patagonum centricola
  • Dolichotis patagonum patagonum