Armiño, Mustela erminea, información de la especie

Armiño, Mustela erminea
Armiño, Mustela erminea
Frank Vassen/CC BY 2.0

Características del armiño

Mustela erminea, más conocido como armiño, es una especie de pequeño mamífero integrado en el orden de los carnívoros. Se reconocen más de 30 subespecies.

Por lo general, esta especie presenta un tamaño medio de 33 a 40 centímetros, siendo los machos ligeramente más grandes que las hembras, y tomando en consideración que un tercio de esta longitud corresponde a la cola.

Así pues el armiño presenta un cuerpo largo y gran movilidad que suele ser de tono marrón durante el verano, durante el invierno, y especialmente si existen nevadas, puede cambiar a un pelaje totalmente blanco. La única parte de su cuerpo que no cambia de color es la punta de la cola que siempre se mantiene de coloración negra.

El vientre luce durante todo el año un pelaje claro que puede variar entre el blanco y un ligero amarillo. Así mismo, las hembras poseen en la zona ventral entre 8 y 10 pezones, dispuestos por pares.

El pequeño tamaño del armiño hace posible que suela pesar relativamente poco, describiéndose como normal los animales de entre 100 y 300 gramos de peso.

Hábitat y comportamiento de Mustela erminea

Este mustélido suele encontrarse en entornos poco accidentados, con vegetación baja escasa o terrenos pedregosos. No obstante, el armiño ha mostrado una gran adaptabilidad a cualquier clase de terreno.

Es un animal solitario que puede permanecer activo durante el día, aunque es más de hábitos nocturnos o crepusculares. El armiño es un animal muy ágil, su morfología permite que pueda deambular velozmente tanto en el exterior como el interior de sus madrigueras.

El armiño se encuentra en un amplio rango de altitudes que van desde el nivel del mar hasta los 4.050 metros de altura.

Los machos marcan el territorio con su olor, para evitar la entrada de otros ejemplares en su zona. Tienen gran sentido del olfato, tacto y vista, órganos sensoriales que le facilitan su subsistencia en la naturaleza.

Alimentación del armiño

Mustela erminea es mayoritariamente carnívora, alimentándose principalmente de otros pequeños mamíferos como ratones, liebres y conejos. Así mismo, se ha observado ejemplares alimentándose de aves, peces, reptiles, insectos o lombrices, especialmente cuando escasea la comida. En ocasiones, su dieta es descrita como omnívora al estar compuesta también de frutos a juicio de determinados autores.

Son animales muy depredadores, puesto que precisan requerimientos energéticos elevados para satisfacer su metabolismo, especialmente aquellos individuos que viven en zonas frías. El almacenamiento de alimentos en las madrigueras también se ha citado en ejemplares que viven en áreas de bajas temperaturas.

Reproducción y desarrollo del armiño

Como mamífero que es presenta una reproducción vivípara con cópula durante los meses de abril y mayo, tras la cual se produce una gestación (implantación) diferida en el tiempo, permaneciendo el óvulo fecundado e inactivo hasta la primavera siguiente.

La gestación activa del armiño suele durar un mes aproximadamente, dando a luz entre 4 a 8 ejemplares, aunque hay individuos que pueden llegar a 12 crías.

Al nacer, los nuevos armiños pesan entre 2 y 4 gramos, se alimentan de lactancia materna, apenas presentan pelo, carecen de dientes y tienen los ojos cerrados. A las tres semanas de vida empiezan a aparecer unos dientes temporales que anteceden a los definitivos, los cuales surgen a los dos meses y medio de vida. Entre el mes al mes y medio, tiene lugar la apertura ocular y casi a los dos meses presenta un pelaje completo.

Se vuelven independientes a los tres o cuatro meses de vida, alcanzando la madurez sexual, las hembras a los seis meses y los machos con el año de edad. Se han citado casos de madurez sexual más temprana.

Los machos, salvo la cópula, no colaboran en tareas de reproducción, las crías jóvenes (hembras) suelen quedarse en el territorio de la madre, mientras que los del sexo opuesto se dispersan cuando puedan valerse por sí mismo.

Distribución geográfica

Distribución del armiño
Distribución del armiño

Esta especie es nativa del hemisferio norte, donde puede localizarse desde el ártico hasta las regiones más norteñas de los países meridionales de Europa, el centro de Asia o los estados más septentrionales de los Estados Unidos.

Así mismo, el armiño se ha sido introducido en Nueva Zelanda, donde se considera una especie invasora y peligrosa para los animales nativos de este archipiélago.

Nombre coloquial

En español Mustela erminea es conocido como armiño; mientras que en inglés se lo denomina Stoat o Ermine, ambos traducibles como armiño.

Estado de conservación y protección

Pese a encontrarse recogida en la lista de las 100 especies exóticas invasoras más dañinas del mundo, el armiño cuenta con depredadores naturales en su hábitat natural. Destacan principalmente las aves rapaces como el azor o el búho real, aunque también se ha visto a lobos alimentándose de estos pequeños mamíferos.

Hasta hace unos años, la piel del armiño era muy codiciada y por ello era cazado de manera indiscriminada. Sin embargo, a día de hoy, los visones de granja han sustituido a la piel de este mustélido.

En la lista roja de la IUCN el armiño figura con el estatus de preocupación menor, concretamente en la última revisión que data del 2015, puesto que se considera que su población se mantiene estable.

En la actualidad está también regulado en la convención de Berna y las poblaciones de India aparecen reflejadas en CITES. Así mismo, la especie goza de protección especial en numerosos países, aunque en otros está permitida su caza.

La presencia del armiño en numerosos parques naturales asegura así mismo la supervivencia de la especie.

Clasificación o taxonomía de Mustela erminea

Dominio: Eucariontes, organismos con células eucariotas.

Reino: Animalia, animales, metazoos, organismo pluricelulares, heterótrofos y con presencia de tejidos.

Filo: Cordados, presencia de notocordio.

Subfilo: Vertebrata, vertebrados, animales con columna vertebral.

Superclase: Tetrapoda, tetrapodos.

Clase: Mamalia, Mamíferos

Orden: Carnivora, carnívoros

Familia: Mustelidae, mustélidos

Género: Mustela

Especie: Mustela Erminia. Linnaeus, 1758

Subespecies:

Mustela erminea aestiva
Mustela erminea alascensis
Mustela erminea anguinae
Mustela erminea arctica
Mustela erminea augustidens
Mustela erminea bangsi
Mustela erminea celenda
Mustela erminea cicognanii
Mustela erminea erminea
Mustela erminea fallenda
Mustela erminea ferghanae
Mustela erminea gulosa
Mustela erminea haidarum
Mustela erminea hibernica
Mustela erminea initis
Mustela erminea invicta
Mustela erminea kadiacensis
Mustela erminea kaneii
Mustela erminea karaginensis
Mustela erminea lymani
Mustela erminea martinoi
Mustela erminea minima
Mustela erminea mongolica
Mustela erminea muricus
Mustela erminea nippon
Mustela erminea ognevi
Mustela erminea olympica
Mustela erminea polaris
Mustela erminea richardsonii
Mustela erminea ricinae
Mustela erminea salva
Mustela erminea seclusa
Mustela erminea semplei

Referencias

– ITIS (Visitado octubre 2018)
– IUCN (2015)
– Blanco JC (1998)
– Ruff y Wilson (1999)
– Judith L. (1990)
– Carolyn M. (1983)