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Liebre de California, Lepus californicus , un lagomorfo de norteamérica

La liebre de California es un mamífero perteneciente a la familia Leporidae. También es popularmente conocida como liebre de cola negra debido a la notable mancha negra que presenta en el dorso de su cola. Es una de las liebres más grandes y rápidas de Norteamérica. Su nombre científico es Lepus californicus.

Liebre de California, Lepus californicus
Mark Gunn/CC BY 2.0

Características de la liebre de California

Es de color entre pardo y gris con tonos más claros en el vientre. Presenta unas manchas blancas alrededor de los ojos y en la parte posterior de las orejas.

Lepus californicus se diferencia de otras especies por una mancha negra al inicio de la cola y en la punta y bordes de las orejas. Esta liebre es una de las más grandes de Norteamérica, puede medir cerca de 50 cm y pesar entre 1,5 a 4 kg. Tiene unas largas y desarrolladas orejas con las que regula el calor corporal. Las patas traseras son largas y fuertes. Los machos son más pequeños que las hembras, esta es la única diferencia notable entre ambos sexos.

¿Cuál es el hábitat de la liebre de California?

Distribución de la liebre de California, Lepus californicus

Vive en el oeste de Estados Unidos y en México, sobre todo en la Península de Baja California, también en la Mesa del Norte hasta los estados de Hidalgo, Puebla y Tlaxcala.

Sus ambientes naturales son lugares de altas temperaturas y mínima humedad, en climas áridos y semiáridos, en regiones desérticas, zonas de matorrales xerófilos y en pastizales. Pueden encontrarse desde el nivel del mar y hasta los 3800 msnm.

Alimentación de Lepus californicus

Las condiciones ambientales determinan el tipo de alimento disponible, por lo que la liebre de California cambia de hábitos dependiendo de la estación. Durante la sequía se alimenta con hierbas y en época de lluvia de arbustos, cortezas de árboles y pastos. Busca la comida principalmente en las horas crepusculares.

La reproducción, una estrategia exitosa

Lepus californicus tiene períodos reproductivos largos, puede hacerlo prácticamente durante todo el año, lo que ha representado una estrategia exitosa para la sobrevivencia de la especie. A pesar de ser muy solitaria, durante la época de celo se puede ver en grupos.

Los machos alcanzan su madurez sexual a los siete meses, las hembras suelen reproducirse después de cumplir uno o dos años de vida. El tiempo de gestación dura entre 28 y 30 días. La cría nace típicamente en la primavera aunque puede ocurrir en cualquier estación.

La camada generalmente es de 3 ó 4 crías pero pueden tener de 10 a 15 crías por año. Estas nacen con los ojos abiertos, cubiertas de pelo y listas para caminar. Están bien camufladas y pueden moverse con facilidad desde el mismo momento del nacimiento, lo cual es muy importante ya que la madre solo permanece con ellas durante la lactancia.

¿Cuál es el comportamiento de Lepus californicus?

La liebre de california, a diferencia de otras liebres, no hace madrigueras, se esconde de sus depredadores en huecos bajo los árboles o en camas de tierra. Estos mamíferos son muy tímidos y se comportan con gran prudencia, siempre atentos a cualquier peligro en el entorno. No migran ni hibernan.

Lepus californicus es más activa durante la noche y en las horas crepusculares. Son solitarios y forman grupos solo durante la temporada de celo. Sus depredadores naturales son los coyotes, aves rapaces (ver), la zorra gris y el gato montés (más sobre esta especie). Es el mamífero más usado en la caza deportiva. Su esperanza de vida es de 6 años.

La liebre de California es uno de los animales más rápidos (entre todas las liebres y conejos) pudiendo llegar a velocidades de 70 km/h, además puede cubrir una distancia de 6 metros en un solo salto, lo que resulta un método muy efectivo para huir de los depredadores.

A pesar de no ser una especie en peligro de extinción, la destrucción y la modificación de sus ambientes naturales y la caza indiscriminada ha reducido considerablemente su densidad poblacional. En la zona de California se considera una especie de preocupación especial. Es usada como alimento y muy buscada para la cacería deportiva.

Literatura consultada

  • – Córdova, A., Ruiz, C. (1994).
  • – Portales, G., Hernández, L., Cervantes, F., Laundre, J. (junio 2009) .