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Felis margarita, gato del desierto o de las arenas

 Felis margarita: gato del desierto o de las arenas
Felis margarita: gato del desierto o de las arenas
depositphotos.com © Eric Isselée

El gato del desierto es un mamífero carnívoro que pertenece a la familia Felidae. Este felino salvaje también se conoce como gato de las arenas, gato de arena y en inglés sand cat. Fue descrito por primera vez en 1858 por Víctor Loche con un ejemplar del Sahara, y la especie se denominó Felis margarita en honor a Jean Auguste Margueritte quien fue la persona que encabezó la expedición.

Características de Felis margarita

El gato del desierto o Felis margarita junto con el gato patinegro (Felis nigripes) son los miembros más pequeños del género Felis. Puede medir 50 centímetros de longitud (tomando en cuenta la cabeza y el cuerpo) y pesar entre 2-3 kilogramos. Su cola puede alcanzar 30 centímetros. Los machos son más robustos que las hembras.

Felis margarita se distingue de otras especies similares por una cabeza muy ancha en relación al cuerpo. Otra característica propia del gato del desierto es que para protegerse de las temperaturas altas de los arenales posee pelos en las almohadillas de sus patas.

Sus ojos son grandes, amarillos y verdosos. Tiene una excelente audición a través de sus grandes orejas que también le sirven para regular la temperatura. Es de color arena con rayas en tonos más oscuros en algunos lugares del cuerpo, sobre todo en las patas y la cola. La punta de la cola es oscura. En las regiones del norte el pelo del invierno se vuelve grueso y largo pudiendo alcanzar 5 cm de longitud.

¿De dónde es el gato de las arenas?

Distribución, donde vive el gato del desierto, felis margarita
Paradais Sphynx/CC BY 2.0

Es nativo de Asia y África. Es el felino mejor adaptado a los ambientes extremos de Arabia, el Sahara, Turkmenistán, Afganistán, Irán y Pakistán. Habita en desiertos pedregosos y en regiones áridas de abundante arena, por eso y por su color es que también se conoce como gato de arena.

¿Qué come el gato del desierto?

Felis margarita es un mamífero totalmente carnívoro. Se alimenta de roedores, aves, liebres, arañas, lagartos, insectos, etc. Pueden cavar para cazar a sus presas y suelen enterrar las sobras de comida para ingerirlas posteriormente.

Sus grandes y especializadas orejas detectan los sonidos sobre y debajo de la tierra, lo cual resulta muy útil para ubicar a las presas.

Reproducción de Felis margarita

Este felino alcanza la madurez sexual al cumplir un año. Durante la temporada de reproducción los machos emiten sonidos parecidos a ladridos para llamar a las hembras. Después de la cópula, la gestación tiene una duración entre 59-63 días y las hembras pueden dar a luz camadas de 1 a 8 crías, aunque generalmente son 3-4. Al nacer pesan entre 40-80 gramos. La cría del gato del desierto crece rápidamente y al cumplir 8 meses ya es independiente. En la naturaleza se aparean una vez al año, los animales que viven en cautiverio lo hacen con más frecuencia.

Costumbres del gato del desierto

El gato del desierto es un animal de hábitos nocturnos y crepusculares, en las horas más calurosas se protege entre las rocas. Durante los meses de invierno se vuelve diurno y suele salir en el día para tomar el sol.

No es territorial y puede llegar a convivir con el gato montés en las regiones menos áridas de su hábitat. También es posible que diferentes ejemplares visiten los mismos refugios aunque no los compartan. Con excepción de la época de apareamiento este felino es un animal solitario. Puede alcanzar una velocidad de entre 30-40 km por hora.

Conservación del felis margarita

Los depredadores de Felis margarita son las lechuzas y los chacales. Los seres humanos los cazan para comercializar sus pieles o para venderlos de forma ilegal como mascotas, además la degradación de su hábitat o la ocupación de los mismos para ser utilizados para actividades humanas afecta la sobrevivencia de la especie. La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (IUCN) lo tiene catalogado como una especie de preocupación menor.

Taxonomía, clasificación

Taxonomía, clasificación del gato del desierto, felis margarita
Paradais Sphynx/CC BY 2.0

Bibliografía

– Russell F. (August 2015). Felis margarita (Carnivora: Felidae). Mammalian Species 47(924):63-77.

– Al-Sheikhly, O. (December 2017). Additional records of the Arabian Sand Cat Felis margarita harrisoni (Hemmer, Grubb & Groves, 1976) (Carnivora: Felidae) in Iraq. Bonn zoological Bulletin 66 (2): 135–137.