Bisonte europeo, Bison bonasus, el gran mamífero europeo

Bisonte europeo, Bison bonasus
Smerikal (flickr.com)/CC BY-SA 2.0
Bisonte europeo, Bison bonasus

El bisonte europeo o Bison bonasus es el mamífero y herbívoro de mayor tamaño en Europa y que, a pesar de su actual estado de conservación, tiene una importancia económica relevante dentro de la región. Esto se debe a la cantidad de turistas que visitan anualmente las áreas de distribución de este enorme cuadrúpedo para ser observado en su hábitat natural.

Actualmente estos especímenes están sujetos a planes especiales para su reproducción en cautiverio, puesto que su población se ha visto seriamente reducida al punto de llevarlos a mamíferos muy vulnerables.

Cómo se denomina. Clasificación

El bisonte europeo también es conocido por su sinomina Bos bonasus, aunque tal denominación hoy está en desuso, ya que se prefiere nombrarlo como Bison bonasus. Se clasifica en el orden Artiodactyla y familia Bovidae, actualmente se reconocen subespecies:

  • Bison bonasus bonasus
  • Bison bonasus caucasicus
  • Bison bonasus hungarorum

Cómo es el bisonte europeo

Guarda mucha similitud con su pariente norteamericano, aunque en comparación es de menor talla y robustez. Tienen un tamaño que promedia los 2,8 metros de largo por 1,9 de altura, con una masa corporal que ronda entre los 600 y los 1000 kilogramos de peso. El pelaje de estos bóvidos es de un color pardo oscuro con cierta tonalidad rojiza, muy corto en la mitad posterior del animal, así como en la mitad inferior, y especialmente largo en su cabeza, hombros y extremidades delanteras.

Los dos cuartos delanteros del Bison bonasus son físicamente muy desarrollados, dando una apariencia muy poderosa y fuerte, con una cabeza grande y cuernos gruesos y especialmente de poca longitud. También tiene una pequeña barba bastante frondosa.

Las hembras de estos enormes rumiantes son de talla más pequeña que los machos, alcanzando un peso máximo por debajo de los 800 kilogramos, con cuernos relativamente más pequeños. Los machos desarrollan jorobas notoriamente más grandes y fuertes.

Distribución en la actualidad

El bisonte europeo contaba originalmente con una gran área de distribución en casi toda Europa, con poblaciones que habitaban las tierras bajas desde el extremo norte de la península ibérica hasta el extremo oriental de Europa. Pero en una acelerada y progresiva pérdida de su territorio nativo y producto de la cacería por obtener su carne y su piel, esta especie fue casi extinta. Hoy en día existen algunos rebaños en libertad gracias a un programa de reproducción y reintroducción de la especie en sus espacios naturales.

Se considera que existen aproximadamente poco más de 3000 individuos salvajes en territorio europeo, divididos en unos 30 rebaños entre las tierras bajas de Polonia, Bielorrusia y Lituania, así como un grupo situado más bien hacia el sureste.

Hábitat de Bison bonasus

El hábitat nativo de estos grandes mamíferos está compuesto por zonas abiertas de grandes pastizales, con parches de bosques caducifolios. Puede habitar en zonas intervenidas aprovechándose de nuevos brotes de pasto.

Qué comen los bisontes europeos

Es de hábitos alimenticios completamente herbívoros, con una dieta compuesta básicamente de gramíneas, arbustos, el follaje de algunas especies de árboles y, con cierta regularidad, la ingesta de algunos frutos. En ocasiones, se alimenta del heno en los comederos si es facilitado por el hombre.

La cantidad del consumo de pastos, gramíneas y arbustos será variable por especies según la época del año.

Reproducción

La temporada de reproducción del bisonte europeo comienza después del mes de julio y se extiende hasta octubre, cuando las hembras empiezan a entrar en celo. El apareamiento es jerarquizado y por lo general se realizan disputas entre machos adultos en plenitud reproductiva.

Después de una gesta de entre 254 y 277 días, las hembras se retiran temporalmente del rebaño para dar comienzo al proceso de parto, generalmente entre los meses de mayo y julio. Suelen tener una única cría y en casos muy excepcionales 2. La cría se pone de pie aproximadamente a los 45 minutos del nacimiento.

La hembra con su becerro se incorporan al rebaño días más tarde. Los terneros crecen a buen ritmo y alcanzan la madurez sexual a los 3 años de vida.