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Alpaca, Vicugna pacos, un mamífero sudamericano

 Alpaca, Vicugna pacos
© Paradais Sphynx
Alpaca, Vicugna pacos

La alpaca, cuyo nombre científico es Vicugna pacos (Lama Pacos con anterioridad), es un camélido utilitario originario de los Andes Centrales (América del Sur). Actualmente, las mayores poblaciones de Alpacas se sitúan en rangos de altura de 1,000 a 4,800 msnm.

Pero los restos y fósiles encontrados desde Perú hasta Argentina surgieren que se encontraban también en centros poblados más bajos, cercanos al nivel del mar.

Su población disminuyó tras el arribo de los españoles a suelo suramericano, siendo esta la razón que explica por qué actualmente soporta importantes alturas en estado salvaje. En las zonas bajas suele ser domesticada.

Características físicas de la alpaca

La alpaca es parte de la familia de los camélidos. Es una especie domesticada, que no rebasa los 65 kilos de peso y 1,3 metros de altura máxima. Su cuerpo, en totalidad, puede abarcar los 2,25 metros de longitud.

El cuerpo es esbelto, de cuello alargado y cabeza especialmente pequeña, con ambas orejas elevadas y grandes.

El pelaje es mullido, parecido al de las ovejas. La coloración del pelaje varía entre las tonalidades del gris, marrón y blanco. Estas variaciones de tonalidades pueden verse en ejemplares unicolores o combinados de diversos colores.

Aunque es un animal de carácter dócil, puede ser un gran peleador, ya que usa sus largos dientes de hasta 3 centímetros para defenderse y combatir.

Es poco acentuado el dimorfismo sexual. Los machos son los que poseen dientes largos, rasgo que no está presente en ejemplares hembras, que los mantiene más pequeños.

La especie Vicugna pacos a su vez presenta dos variedades: Huacaya y Suri. Se distinguen por la forma en que crece su pelaje. La variedad Huacaya tiene el pelaje ondulado, largo, presente desde el cuello hasta el cuerpo y las piernas, mientras que su cabeza y pies tienen un pelaje mucho más corto. La variedad Suri tiene el pelo liso y suave. Crece mucho más rápidamente que el pelaje de la raza Huacaya.

La expectativa de vida de la alpaca es de unos 5 a 10 años en estado salvaje. Los ejemplares domesticados alcanzan los 20 años de edad.

Distribución geográfica

Aunque la alpaca es nativa de la región Andina de Suramérica, en 1980 se inició la exportación de esta especie hacia otras latitudes que tuviesen características climáticas soportables para este noble animal de trabajo.

Actualmente pueden hallarse alpacas en Nueva Zelanda, Holanda, EEUU y Australia.

Hábitat y comportamiento

Hábitos, costumbres y comportamiento de la alpaca
Hábitos de la alpaca

Gusta vivir en regiones húmedas y semiáridas, cuya temperatura sea templada, ni muy fría ni muy caliente.

Se siente cómoda entre los pastizales y las zonas de aprovechamiento agrícola.

Suelen hallarse en grupos de 5 a 10 individuos hembras, dominadas por un macho.

Son mamíferos bastante sociables, incluso los domesticados pueden aceptar en su clan otros animales, como los de corral, puesto que se trata de una especie que mantiene estrecha relación con el hombre.

Se comunican mediante señales corporales, también la vocalizaciones son acentuadas en la especie.

Alimentación

Alimentación de la alpaca, Vicugna pacos
Alimentación de la alpaca, Vicugna pacos

Se trata de un mamífero herbívoro, que prefiere las hojas en su dieta. También consume tallos tiernos. Suele pastar en las sabanas y campos donde se cría.

Igualmente consume hierbas, hojas y cortezas de arbustos.

Reproducción de la alpaca

Las hembras de alpaca son capaces de reproducirse a partir de los 12 a 15 meses de edad, mientras que los machos alcanzan la madurez sexual entre los 30 y 36 meses de edad. Rara vez se mezclan para reproducirse los ejemplares domesticados con aquellos en estado salvaje.

Las hembras tienen una sola cría por año en un periodo de gestación variable, que abraca de 242 a 345 días.

Los machos no participan del cuidado parental. En lo que respecta a la hembra, tras el parto, esta no se acerca a su cría hasta verla en pie. Pero en adelante, son guardianas celosas de su cría hasta que se independiza.

La cría pesa de 8 a 9 kilos al momento del parto. El destete ocurre entre los 6 y 8 meses de edad. El mayor número de nacimientos ocurre entre los meses de diciembre a marzo.

Vulnerabilidad y clasificación de Vicugna pacos

La alpaca es un mamífero de gran utilidad para el hombre, especialmente el aprovechamiento de su fibra muy preciada en la industria textil. También se valora su carne y leche para consumo humano. Como quiera que Vicugna pacos es considerado un animal doméstico, pese a que existen ejemplares en estado salvaje, no existen medidas de conservación.

Con anterioridad se denominaba científicamente Lama pacos, al estar integrada en el género Lama. No obstante, actualmente se clasifica de la siguiente manera:

  • Reino: Animalia, animales
  • Filo: Chordata, cordados
  • Clase: Mammalia, mamíferos
  • Orden: Artiodactyla, artiodáctilos
  • Familia: Camelidae, camélidos
  • Género: Vicugna
  • Especie: Vicugna pacos. Linnaeus, 1758
  • Sinónimo: Lama pacos