Foca moteada (Phoca vitulina), un bello mamífero acuático

Foca moteada, Phoca vitulina
Foca moteada, Phoca vitulina
Greg Schechter (flickr.com)/CC BY 2.0

Vamos a conocer una especie de mamífero acuático denominado foca moteada o Phoca vitulina, también es conocida por el nombre de foca común o foca de puerto, en inglés es designada common seal o harbor seal.

Descripción física y aspectos morfológicos de la foca moteada

La piel de la foca moteada es gris claro con motas color negro o gris oscuro. Los machos se ven más oscuros que las hembras por presentar más manchas. La cabeza es pequeña en comparación al cuerpo, redonda, con fosas nasales pequeñas y triangulares, que se cierran al momento de nadar o bucear. No tienen orejas, pero los orificios auditivos son redondos, con huesos grandes.

Cuando bucean el ritmo cardiaco se hace más lento, lo que permite la conservación temporal del oxígeno. Las aletas no son de tamaño grande, presentan cinco dedos en cada una y uñas puntiagudas. Tiene bigotes en los laterales de la nariz. Los machos miden de 130 a 161 cm de longitud y pesan de 55 a 130 kilogramos. Las hembras tienen una longitud entre los 120 y 155 centímetros, pesando de 45 a 106 kilogramos.

Hábitat y comportamiento de Phoca vitulina

Habita en sitios costeros, bahías e islotes de poca profundidad. Está adaptada a las aguas saladas y menos común en las dulces. Nadan a una profundidad de 91 metros, pero hay reportes confirmando que pueden bajar incluso a 427 metros. Pueden permanecer bajo el agua hasta por 30 minutos. Su anatomía les permite habitar en sitios fríos como los glaciares, aunque también soporta las aguas templadas.

La foca moteada o común no es muy sociable, vive en grupos no demasiado grandes (en el periodo reproductivo y durante la muda), en los que no hay jerarquías u organizaciones sociales notorias. En épocas frías, pueden utilizar los glaciares como refugio para reproducirse, anidar e incluso como medio de transporte, esto les ayuda a evitar algunos depredadores acuáticos.

No son mamíferos migratorios, aunque tienen capacidad para recorrer largas distancias dentro de su hábitat en busca de alimento. Realizan una muda durante al año, generalmente por motivos de reproducción o para evitar la depredación.

Reproducción, costumbres sexuales y desarrollo

Los machos tienen tácticas de atracción, un macho puede nadar a grandes profundidades para mostrar a la hembra su capacidad de buceo, así mismo pelear con otros machos cercanos a los grupos de hembras para mostrar fuerza. La cópula se lleva a cabo bajo el agua. Son mayormente monógamos, pero algunos machos presentan promiscuidad o poligamia leve.

La implantación tiene una pausa de 2.5 meses después de la cópula, posteriormente inicia una gestación de 8 meses aproximados. En total, la gestación de la foca moteada dura 10.5 meses. La hembra se dirige hacia la costa para tener a su bebé, el parto se realiza en tierra firme, posiblemente para evitar la depredación de seres acuáticos.

Rara vez hay casos de gemelos. El promedio de vida de una foca moteada es de 26 años en los machos y 36 en las hembras, con una estimación máxima de 40 años en estado salvaje, aunque en cautiverio algunos han superado los 47 años.

Alimentación de la foca moteada

Son animales carnívoros, los adultos pueden comer hasta 7 kilos de comida al día, con una dieta basada en peces (Si te gustan los peces puedes encontrar más información en este enlace). Ocasionalmente consumen crustáceos como camarones. En el caso de las crías, éstas consumen crustáceos, que son más fáciles de atrapar.

Distribución, clasificación y conservación

La población de la foca moteada está extendida desde las zonas costeras del océano Pacífico oriental y occidental y aguas del Atlántico Norte. Se puede apreciar la mayor parte de la población en las islas Británicas, de ese lugar provienen las que se pueden avistar en otros países europeos como España, Francia o Portugal. En América del Norte la población más grande está distribuida en la costa occidental, desde Alaska hasta Baja California.

Esta especie recibe el nombre de Phoca vitulina, está clasificada en el grupo Phocidae y género Phoca, ambos pertenecientes al orden Carnivora (si quieres conocer más de cerca a los mamíferos carnívoro te interesa este enlace). Se reconocen las siguientes subespecies:

  • Phoca vitulina concolor
  • Phoca vitulina mellonae
  • Phoca vitulina richardii
  • Phoca vitulina stejnegeri
  • Phoca vitulina vitulina

Aunque la foca moteada aparece en la lista roja de especies amenazadas como “preocupación menor” debido a que la población no cuenta por el momento con grandes amenazas, una de estas subespecies se cataloga como en peligro de extinción, concretamente Phoca vitulina mellonae, toda vez que la tendencia de la población ha disminuido considerablemente en los últimos tiempos.