Mamíferos, clase Mammalia, características, información y ejemplos

Mamíferos, clase Mammalia
Mamíferos, clase Mammalia
© Paradais Sphynx 

Qué es la clase Mammalia

La clase Mammalia, Mamíferos, son un grupo de animales muy diversificados gracias a determinadas adaptaciones sufridas a lo largo de los tiempos, cualidades que le han servido para conquistar prácticamente todos los medios: tierra, mar y aire, téngase en cuenta que a parte de las especies terrestres, existen mamíferos que poseen facultades para volar, como es el caso de los murciélagos, otros son acuáticos, por ejemplo, los delfines y ballenas.

Los humanos pertenecemos a la clase Mammalia, familia Homínidos y género Homo, somos la única especie integrante en ese género. Existen otros vertebrados no mamíferos, no obstante, estos últimos presentan el hueso dentario de la mandíbula inferior articulado con el cráneo, un carácter clave para identificarlo como tal, con independencia de otros aspectos que seguidamente se detallarán.


El origen de los mamíferos se remonta a hace unos 245 millones de años, en aquellos momentos eran pequeños animales insectívoros descendiente de reptiles terápsidos del Triásico. En el Cretácico, tras la desaparición de los dinosaurios, comienza su evolución ocupando sus correspondientes nichos ecológicos. Por lo que los científico consideran al grupo como monofilético (con un antepasado común).

Significado de la palabra mamífero

La palabra mamífero deriva del latín, «mamma» que significa teta o mama y el sufijo «fero» que hace alusión a portar o llevar, por lo que su significado sería «que lleva mamas», para así identificar a aquellos animales que en los primeros momentos de su vida se alimentan de leche a través de glándulas mamarias.

Características de los mamíferos

Entre las principales características de los mamíferos, clase Mammalia, destacan:

– Poseen una cabeza unida al tronco a través del cuello. Cráneo sinápsido. Disponen de columna vertebral.

– El volumen encefálico es mayor, por lo que también son mayores sus cualidades psíquicas. Los mamíferos poseen facultades asombrosas de aprendizaje.

– Poseen una mandíbula constituida por un único hueso denominado dentario, que se articula con el cráneo. Dientes heterodontos, salvo los cetáceos odontocetos que poseen dentadura homodonte; están recubiertos de una capa dura denominada esmalte. La mayoría  son difiodontos. La lengua es móvil y facilita la ingestión de los alimentos, también es de utilidad para la articulación de sonidos.

– Están capacitados para levantar el cuerpo del suelo gracias a las cinturas presentes en sus extremidades.

– Su cuerpo está recubierto de pelo, aunque algunos mamíferos el pelo es escaso o carecen del mismo y es la propia piel la que actúa a modo de aislamiento.

– En la piel están presente determinadas glándulas con funciones específicas, como las mamarias para la secreción de leche vital para las crías, sudoríparas que facilitan la refrigeración y también con funciones excretoras, odoríferas que transmiten información o las glándulas sebáceas que proporcionan protección al pelo.

– Tienen cuatro extremidades, algunos han experimentado una extraordinaria adaptación, como es el caso de los mamíferos acuáticos que en vez de patas tienen aletas, o los voladores y sus manos convertidas en alas.

– Su boca está formada por labios y dientes, en algunas especies los dientes solo se mantienen en el periodo juvenil como es el caso de los ornitorricos.

– Poseen facultad para mantener su temperatura corporal gracias a los alimentos que consumen: animales homeotermos.

– Su respiración es pulmonar. Gracias al diafragma y sus movimientos de contracción el aire entra en los pulmones.

– El corazón está formado por cuatro cavidades (dos aurículas y dos ventrículos) y el sistema circulatorio es cerrado, doble y completo.

– La mayoría cuenta con apéndices auditivos denominados orejas, móviles en muchas especies.


Reproducción

Otras características de los mamíferos se reflejan en su reproducción: son animales vivíparos, ya que el embrión se desarrolla dentro del vientre materno, de fecundación interna, el óvulo producido por la hembra es fecundado gracias al órgano copulador del macho; aunque existen excepciones, pues algunas especies son ovíparas, como es el caso de los Prototerios, subclase que agrupa al orden de los Monotremas, mamíferos que ponen huevos, aunque tras la eclosión las crías se alimentan de leche gracias a las glándulas mamarias que posee la madre.

El orden de los Marsupiales revisten también ciertas especialidades, como es el hecho de que las crías nacen en estado prematuro y se agarran al pezón de su progenitora, culminan su desarrollo con la ayuda de una membrana denominada bolsa abdominal, aunque en algunas especies está ausente. Los mamíferos machos poseen dos testículos, las hembras dos ovarios.

Alimentación

La alimentación es otra cuestión que no debe pasar desapercibida entre las características de los mamíferos, de hecho, el tipo de alimentación es muy variada dependiendo de la especie en cuestión, existen mamíferos carnívoros, herbívoros, omnívoros e incluso insectívoros, por lo que su sistema digestivo sufre diferentes especializaciones en función de los hábitos alimenticios del animal.

Relación de los mamíferos en el entorno humano

Los mamíferos constituyen una clase de animales en las que se agrupa a más de 5.000 especies, muchas están en peligro de extinción, principalmente por la destrucción de su hábitat, caza incontrolada o exterminio de aquellos ejemplares considerados dañinos o peligrosos para los humanos. Existen también los destinados al consumo humano o a la peletería, en general, animales considerados de renta o granja, los cuales están sometidos a explotaciones intensivas y juegan un papel importante en el ámbito económico de las sociedades civilizadas.

Otros se han destinado al mercado de las mascotas o animales de compañía, sin lugar a dudas han adquirido una función significativa en los últimos años desde el punto de vista afectivo, sociológico e incluso terapéutico, téngase en cuenta los numerosos estudios que avalan el efecto positivo de las mascotas en la salud y bienestar de los humanos.
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